Coronavirus

¿Qué es un virus?

Un virus es un agente infeccioso mucho más pequeño que una bacteria formado por material genético, una cubierta de proteínas y, en algunos casos, una envoltura que lo protege. A diferencia de una bacteria —que es un ser vivo—, un virus precisa de una célula viva para sobrevivir y multiplicarse generando más virus capaces de infectar a otras células. Es decir, necesitan de una célula viva para poder sobrevivir y replicarse. Los virus causan una amplia variedad de enfermedades en plantas, animales y humanos, como el SIDA, el sarampión, la viruela y la poliomielitis. Sin embargo, no todos los virus son malos, y muchos pueden tener funciones beneficiosas. No se pueden combatir con antibióticos —como las bacterias— pero en muchos casos hay antivirales y vacunas que pueden combatirlos o evitar que nos infectemos.

¿Cómo se propagan?

En las células que infectan, los virus utilizan materiales de ese huésped para producir copias de sí mismos. Para combatir el proceso infeccioso, el sistema inmunológico humano usa diferentes tácticas, y a su vez el virus busca evadir esas barreras generando cambios que “confundan” a las defensas inmunitarias. El organismo logra estas defensas desarrollando anticuerpos, que se adhieren a la superficie exterior del virus y le impiden entrar a las células. El virus, en tanto, cambia para aparentar ser diferente a los anteriores de modo que los anticuerpos no lo reconozcan. Algunos virus, como el de la gripe, cambian tan rápido que la respuesta inmune generada deja de protegernos contra una segunda infección que podría ocurrir más adelante. Por esa razón, la vacuna de la gripe debe suministrarse año a año, pues no es capaz de otorgar protección permanente a un virus tan cambiante. Respecto al SARS-CoV-2 aún no tenemos evidencia suficiente para predecir qué grado de inmunidad adquirirán los pacientes infectados. En este gráfico de The New York Times explica cómo hace el coronavirus para infectar una célula humana.

¿Qué es un coronavirus?

Los coronavirus son una extensa familia de virus muy antigua sobre la Tierra que afectan sobre todo a animales, en especial murciélagos y algunos pájaros, pero también vacas, por ejemplo. De los muchos integrantes de esa familia que se conocen, solo siete se sabe que pueden “saltar de una especie a otra” e infectar a los humanos. De hecho, entre el 60% y 80% de las enfermedades infecciosas humanas tienen su origen en microorganismos patógenos (virus, bacterias, parásitos) compartidos con animales salvajes y domésticos. En humanos, cuatro de estos coronavirus causan infecciones respiratorias menores y tres provocan cuestiones más graves. Ellos son el virus del Síndrome Respiratorio de Oriente Medio (MERS), el Síndrome Agudo Respiratorio Severo (SARS) y ahora el nuevo coronavirus denominado SARS-CoV-2 que causa la enfermedad llamada COVID-19.

¿Es la primera vez que un coronavirus llega a Uruguay?

No. En Uruguay circulan coronavirus que afectan a animales causando enfermedades respiratorias y/o entéricas. Uno de ellos, por ejemplo, afecta al ganado bovino, en los que causa diarrea en terneros y ganado adulto, y enfermedades respiratorias en general.

¿Qué particularidad tiene el SARS-CoV-2?
Se trata de una nueva cepa de coronavirus que no se había detectado en humanos hasta diciembre de 2019, cuando aparecieron los primeros casos en la ciudad china de Wuhan.

¿Cuánto tiempo sobrevive el coronavirus en una superficie?
Según una reciente investigación publicada el 16 de marzo en la revista científica The New England Journal of Medicine, el nuevo coronavirus puede vivir hasta varios días en diferentes superficies y permanecer también en el aire por horas. Investigadores de EEUU analizaron materiales que suelen encontrarse en casas y hospitales para ver cuánto tiempo permanece como agente infeccioso.